Friday 3 April 2020
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abc - 8 days ago

Por qué el coronavirus ha cogido al mundo por sorpresa

Nada en la historia reciente puede compararse con la extensión y el impacto de la pandemia del coronavirus SARS-CoV-2, causante de la COVID-19. La epidemia parece haber ido siempre por delante de la lenta o dubitativa respuesta de muchos países, salvo en el caso de Singapur, Corea del Sur o Japón, y su comportamiento ha sorprendido a epidemiólogos de todo el mundo. Pero también es cierto que China ha demostrado que unas medidas drásticas y rápidas pueden contener la epidemia, después de meses de esfuerzo, y que la Ciencia nunca ha estado tan preparada como ahora para luchar contra este virus. La genética ha sido crucial. Gracias a ella, se ha podido secuenciar el material genético de este virus (hecho de ARN), muy rápidamente, y la primera vacuna basada en este conocimiento se ha puesto a prueba en tiempo récord, apenas 63 días después de obtener esa secuencia. Un artículo publicado hoy en «Cell», y elaborado por dos de los científicos que han tenido un papel más destacado en investigar el genoma del SARS-CoV-2, ha repasado todo lo que se sabe y lo que no se sabe sobre este enemigo. Los investigadores han escrito sobre el origen del virus, su relación con murciélagos y pangolines y sobre los motivos que le han llevado a sorprender al mundo. «La aparición y rápida dispersión del COVID-19 representa la tormenta epidemiológica perfecta», escriben los autores del artículo, Yong-Zhen Zhang y Edward C. Holmes, investigadores de los Centros de Control y Prevención de Enfermedades en China y de la Universidad de Sidney (Australia), respectivamente. «Un patógeno respiratorio con un relativamente alto nivel de virulencia, proveniente de una familia de virus que tiene la inusual habilidad de saltar las barreras de las especies, que surgió en un gran centro de población y nudo de comunicaciones justo antes de la época de más viajes del año: el Festival de Primavera de China». Muy contagioso y escurridizo Este virus se disparó en el lugar y en el mometo adecuados, y además no es un cualquiera. En los años 2003 y 2012 dos virus de la familia de los coronavirus (SARS-CoV y MERS-CoV) ya saltaron desde animales (civetas y camellos, respectivamente) hasta humanos, pero estos no tuvieron tanto éxito a la hora de transmitirse entre personas. «Es evidente que el SARS-CoV-2 es más infeccioso que SARS-CoV y MERS-CoV y que los individuos pueden transmitir los virus cuando son asintomáticos o presintomáticos, aunque se desconoce con qué frecuencia lo hacen», según han escrito. Todo esto explicaría por qué SARS y MERS produjeron epidemias limitadas pero este ha disparado una pandemia de consecuencias imprevisibles: «La considerable transmisión local de SARS-CoV-2 cogió por sorpresa», escriben Zhang y Holmes. Por ello, destacan que es crucial estudiar las características que hacen a este virus tan transmisible. Los análisis del genoma sugieren que una de las causas de que sea tan contagioso podría estar en la presencia de un cambio en la estructura de la proteína S, que le permite al virus contactar con las células que va a infectar. En concreto, la estructura de la proteína S del SARS-CoV-2 cuenta con un sitio o dominio capaz de unirse a la furina, una proteína de células animales, lo que «probablemente aumente la infectividad del virus», según explican. El misterioso origen del virus Otra de las claves que ha hecho que el SARS-CoV-2 sorprenda a la humanidad está en que desconocemos su origen y cuál fue la ruta por la que comenzó a extenderse entre personas. Homes y Zhang destacan las evidencias que señalan al mercado de marisco de Wuhan como posible origen del brote del coronavirus, cuando este patógeno «saltó» de animales a humanos. Pero la realidad es más compleja. Las secuencias del genoma obtenidas en superficies de este lugar «sugieren que el mercado tuvo un importante papel en la aparición del virus, pero no está claro si estas muestras son de personas que sin quere depostiaron este material o si vienen de animales allí presentes». Dada la falta de muestras de animales de este momento, los autores creen que «será difícil, si no imposible, identificar con precisión un reservorio animal (de virus) en ese lugar». En busca del hospedador intermedio La similitud de la secuencia del SARS-CoV-2 con otros coronavirus de murciélagos indica que proviene de estos animales pero que quizás evolucionó en un hospedador intermedio. Hoy mismo, un grupo de investigadores, entre los que está Edward C. Holmes, han publicado un artículo en el que han identificado un coronavirus muy similar al SARS-CoV-2 en la población de pangolines de Malalasia del sur de China. El artículo concluye que el SARS-CoV-2 probablemente se convertirá en el quinto coronavirus en infectar al humano. «Los coronavirus claramente tienen la capacidad de saltarse las barreras de las especies y adaptarse a nuevos hospedadores, por tanto, es lógico predecir que emergerán más en el futuro». Por ello, comprender la ruta seguida por el coronavirus y su genoma no solo es de ayuda para luchar contra la actual pandemia, sino también para prepararse ante futuras amenazas de otros coronavirus en otras especies animales.


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